Las detenciones por espionaje provocan escalofríos en la próspera comunidad británica de Hong Kong

Simon Cheng todavía está visiblemente tenso al describir su detención en China. En 2019, Cheng, un activista a favor de la democracia en Hong Kong y ex empleado del consulado británico allí, fue arrestado después de un viaje de negocios a China continental.

Durante 15 días fue interrogado y torturado, según su relato. Beijing confirmó su detención pero negó que hubiera sido maltratado. Cuando finalmente fue liberado, ya no se sentía seguro en Hong Kong y, a principios de 2020, huyó a Gran Bretaña y solicitó asilo.

«En cierto modo, no es difícil adaptarse a una nueva vida en el Reino Unido», afirmó Cheng, de 33 años. “Pero tampoco puedo escapar del destino de mi ciudad natal.

Su activismo –y la persecución de China hacia él– no terminó una vez que se mudó a Londres. El año pasado, las autoridades de Hong Kong Ofrecer una recompensa por el Sr. Cheng y otros activistas., ofreciendo 128.000 dólares por información que conduzca a su arresto. Sin embargo, como muchos activistas de Hong Kong que viven en un exilio autoimpuesto en Gran Bretaña, esperaba que su nueva distancia con las autoridades chinas lo alejaría de su alcance.

Este mes, tres hombres fueron acusados ​​en Londres de recopilar información de inteligencia sobre Hong Kong y forzar la entrada a una residencia británica. Aunque los hombres aún no han sido declarados inocentes o culpables (el juicio no comienza hasta febrero), la noticia de los arrestos ha puesto de relieve las preocupaciones de muchos activistas sobre la capacidad de China para monitorear y acosar a sus ciudadanos en el extranjero, especialmente aquellos que han sido arrestados. críticas al gobierno.

Un portavoz del Ministerio de Asuntos Exteriores chino denunció el viernes lo que llamó “acusaciones falsas” y “acciones despreciables” por parte de las autoridades británicas en el manejo del caso. La semana pasada, uno de los acusados, un ex marine británico llamado Matthew Trickett, fue encontrado muerto en un parque mientras estaba bajo fianza. La muerte fue descrita como «inexplicable» por la policía, que en Gran Bretaña se refiere a muertes inesperadas cuya causa no está inmediatamente clara, incluido el suicidio. Durante la comparecencia inicial del Sr. Trickett, el fiscal dijo que el Sr. Trickett intentó suicidarse después de ser acusado.

La preocupación por los arrestos ha resonado en toda la diáspora de Hong Kong en Gran Bretaña, incluso entre aquellos que no son políticamente activos.

«Uno esperaría que sucediera algo como esto, pero sigue siendo tan surrealista», dijo Cheng, hablando desde la oficina de Londres de Hong Kongers en Gran Bretaña, una organización que fundó para ayudar a los recién llegados. Prendido a su suéter había un paraguas amarillo brillante, símbolo de las protestas a favor de la democracia que llenaron las calles de Hong Kong en 2014 y nuevamente en 2019.

China impuso una ley draconiana de seguridad nacional en Hong Kong en 2020, otorgando a las autoridades de la antigua colonia británica amplios poderes para reprimir la disidencia. En respuesta a esta ley, Gran Bretaña introdujo una nueva visa para los ciudadanos de Hong Kong. Desde entonces, al menos 180.000 hongkoneses se han mudado bajo el programa de visas. Muchos han reconstruido sus vidas en Gran Bretaña y continúan participando en el movimiento a favor de la democracia desde lejos.

El Ministerio de Asuntos Exteriores de Gran Bretaña dijo este mes que las recientes acusaciones de recopilación de inteligencia parecían ser parte de un «patrón de comportamiento liderado por China contra el Reino Unido”, que incluye recompensas otorgadas por información sobre disidentes.

Thomas Fung, de 32 años, espera que los arrestos marquen el inicio de un esfuerzo concertado por parte del gobierno británico para combatir la represión china. «Siempre supimos que había algún tipo de inteligencia, o espionaje a la gente, o simplemente monitoreando lo que hacemos aquí», dijo.

Fung llegó a Inglaterra en 2012 para estudiar contabilidad. Encontró trabajo en Oxford después de graduarse y decidió quedarse. A medida que crecían las protestas a favor de la democracia en Hong Kong, se sintió obligado a mostrar su apoyo.

Participó en protestas de solidaridad en Londres y luego se ofreció como voluntario para ayudar a los recién llegados a Hong Kong a reasentarse. Finalmente, fundó Ayuda del árbol Bonham, una organización benéfica que apoya a los presos políticos en Hong Kong. La primera vez que el nombre de su organización fue mencionado en un periódico pro-Beijing en China continental, dijo: «Sabía que no había vuelta atrás. »

Los hongkoneses políticamente activos como Fung y Cheng no son los únicos que temen ser atacados por Beijing. Las familias que buscan una mejor educación y los jóvenes profesionales que buscan oportunidades laborales también se sienten amenazados, dijo Richard Choi, un organizador comunitario en el barrio de Sutton, en el sur de Londres.

A Sutton a veces se le llama “Pequeño Hong Kong» porque casi 4.000 antiguos residentes de Hong Kong se han reasentado allí desde 2021.

Choi, de 42 años, llegó a Londres en 2008 por motivos de trabajo y ahora dirige un grupo de Facebook para los recién llegados a Sutton. Oculta cuidadosamente los rostros de la comunidad en las fotografías que comparte porque muchos temen ser monitoreados.

“Siento que están muy nerviosos o han perdido la confianza”, dijo sobre los recién llegados. La comunidad se puso aún más nerviosa, dijo, después de que Hong Kong aprobara en marzo una ley conocida como Artículo 23, que prevé penas que incluyen cadena perpetua para delitos políticos y se extiende a los hongkoneses en el extranjero.

“Puede que haya habido un período en el que la gente se relajó un poco”, dijo Choi, pero quienes tienen familiares en Hong Kong temen ser encarcelados si regresan. «Sienten que tienen que comportarse y no decir nada».

Algunos miembros de la diáspora siguen siendo fervientes activistas a favor de la democracia a pesar de los riesgos. “Estoy muy orgullosa de mi identidad como hongkonesa”, dijo Vivian Wong, quien se mudó a Londres en 2015 y abrió un restaurante, Aquila Caféen el este de Londres en 2021.

El restaurante sirve platos populares de Hong Kong y se ha convertido en un lugar donde los miembros de la diáspora pueden reunirse para eventos y apoyarse mutuamente. En el interior, chefs de Hong Kong dirigen una ruidosa cocina que prepara humeantes tazones de sopa wonton de camarones y platos de crujientes tostadas francesas de Hong Kong rellenas con yema de huevo salada.

Fotografías de manifestaciones se alinean en las paredes y en el bandera azul de Hong Kong británico se cierne sobre la caja registradora. La Sra. Wong sabe que China considera estos símbolos provocativos, pero sigue oponiéndose firmemente al régimen comunista.

“Están tratando de amenazarnos”, dijo, “pero no tengo miedo. »

Catherine Li, de 28 años, se mudó a Londres en 2018 para estudiar actuación. Comenzó a organizar protestas de solidaridad en Londres en 2019. Durante un tiempo, utilizó un seudónimo en línea para ocultar su identidad. Pero cuando parte de su arte político se volvió viral, sintió que ya no podía esconderse más y comenzó a usar su nombre real.

Sus opiniones políticas la ponen en desacuerdo con su familia en Hong Kong y sabe que corre el riesgo de ser arrestada si regresa. “Me tomó mucho tiempo aceptar eso”, dijo, una tensión que explora en su espectáculo unipersonal. «En un universo alternativo, no quiero vivir en el Reino Unido»

A pesar de estas dificultades, la señora Li dijo que había encontrado un sentido de pertenencia en Londres.

Fue allí donde conoció a su pareja, Finn Lau, de 30 años, después de establecerse en la ciudad en 2020. Sus vidas ahora consisten en un ajetreado equilibrio entre sus trabajos diarios: la Sra. Li como probadora de videojuegos y actriz, el Sr. Lau como aparejador de edificios. – y activismo.

Lau fue uno de los ocho disidentes por quienes las autoridades de Hong Kong ofrecieron una recompensa en julio pasado. A él y a otros miembros de la lista se les advirtió que serían “perseguidos de por vida”.

Y no siempre encontró en Londres un refugio. Fue brutalmente atacado en circunstancias sospechosas por hombres enmascarados en Londres en 2020. Su rostro todavía tiene cicatrices.

Lau cree que el ataque estuvo relacionado con su activismo, pero la policía le dijo que probablemente se trataba de un crimen de odio. La investigación se cerró después de unas semanas. El también tiene sido abordado por periodistas falsos sospecha que estaban trabajando en nombre del gobierno chino.

Los arrestos en Londres este mes le dieron esperanza después de sentirse frustrado por lo que consideraba una inacción británica ante una creciente amenaza china.

«Esta es la primera acción genuina y crítica de las autoridades británicas para tomar en serio las amenazas contra el pueblo de Hong Kong», dijo Lau.